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COPA MUNDIAL DE LA FIFA 2014: HOLANDA

Holanda es quizás el único miembro que queda de un dudoso club de grandes naciones que nunca ganaron un Mundial.
robinvanpersie
Netherlands' Robin van Persie.

El entrenador Louis van Gaal y su juego libre equipo superaron la clasificación a Brasil 2014 con arrogancia y se espera que finalmente pueda ser su año, siguiendo los pasos de España, ganadores por primera vez del premio más grande del fútbol cuatro años atrás.

La llave de las esperanzas holandesas está en el delantero de Manchester United, Robin van Persie, a quien sus 11 goles en nueve partidos del Grupo D lo convirtieron en el goleador de la Eliminatoria europea y en el jugador más prolífico de la historia de su Selección.

El surgimiento del delantero del Dynamo de Kiev, Jermain Lens, significa en perspectiva un trío ofensivo que hará agua la boca cuando se complementen con el extremo del Bayern Munich, Arjen Robben, una vez que aterricen en Sudamérica.

El carácter ofensivo que produjo 34 goles, la clasificación con todavía dos partidos por disputarse y una eventual ventaja de nueve puntos sobre el escolta Rumania, hicieron recordar un poco los días de la Holanda del Fútbol Total de los '70, después del enfoque más pragmático del predecesor de Van Gaal, Bert van Marwijk.

Wesley Sneijder, muy a menudo el jugador creativo del equipo holandés en los últimos años,  enfrenta una seria competencia por el puesto como titular en su posición favorita de "número 10", con su rival de larga data, Rafael van der Vaart, quien podría decirse tiene la ventaja por la ley del más fuerte, gracias a sus cinco goles durante la Eliminatoria.

Pero quizás el mayor dilema para Van Gaal antes de la Copa del Mundo se da en quién estará en su última línea defensiva, habiendo elegido a Michel Vorm, Maarten Stekelenburg, Tim Krul, Jasper Cillessen y Kenneth Vermeer para el arco en varios momentos de la campaña.

Krul comenzó como titular en el partido de apertura como locales ante Turquía, cuando Holanda no fue del todo convincente a pesar del cabezazo de Van Persie tras un córner de Sneijder en el minuto 19. Sólo pudieron respirar aliviados cuando Luciano Narsingh definió sacándole astillas al palo en tiempo de descuento.

Lens se anotó con un doblete cuando Hungría fue despachado por 4 a 1 en el Estadio Ferenc Puskas y el mismo jugador abrió el marcador cuando Rumania se encontró con un idéntico marcador en otra impresionante actuación fuera de casa.

Antes y después del triunfo en Bucarest, Holanda acumuló dos triunfos de rutina, por 3 a 0 ante Andorra y Estonia, con Van der Vaart marcando en ambos juegos, antes de abrir la cuenta de cuatro goles sin respuesta ante Rumania en Ámsterdam.

Con su segundo gol aquella noche, Van Persie, desde el punto del penal, alcanzó los 34 goles internacionales, superando la marca de Johan Cryuff, el jugador más grande del país.

Un record perfecto de seis victorias en la misma cantidad de partidos dejó a los holandeses muy firmes en el Grupo D, pero luego sufrieron la única mancha en la campaña por cortesía de Estonia, con quienes igualaron 2 a 2, un resultado que podría haber sido peor si Van Persie no hubiese mantenido la calma para patear otro penal, en el cuarto minuto de tiempo adicionado.

Dos goles en cuatro minutos del talismán, ya en el segundo tiempo, le dieron la clasificación en Andorra en septiembre y dejaron al delantero a sólo un gol detrás de Patrick Kluivert en la tabla de goleadores de todos los tiempos, marca que Van Persie rompería en el juego siguiente.

Un triplete en la goleada por 8 a 1 ante Hungría lo dejó sólo en lo más alto de la tabla de goleadores históricos, mientras que el partido también fue notable para Van der Vaart y Robben, quienes completaron el sufrimiento de su rival con un par de soberbios goles de tiro libre.

Este último repitió el truco para que Holanda redondee la clasificación con un 2 a 0 que dejó a Turquía sin chances del Repechaje.

Todas las miradas están ahora puestas en cómo le irá a Holanda en Brasil.

COPA MUNDIAL DE LA FIFA 2014: CROACIA

Los últimos meses de preparativos y ciertos ajustes pueden causar una noche de insomnio para muchos entrenadores.
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Croatia head coach Niko Kovac

Pero para el entrenador de Croacia, Niko Kovac esta experiencia se siente más como un período de luna de miel negado cuando él fue empujado a la silla caliente de su país en un momento de alto riesgo y crisis de dirección en octubre.

A pesar de asegurar un puesto en la eliminatoria por venir segundo en el Grupo A, detrás de Bélgica, Igor Stimac fue removido de su cargo tiempo después de que Escocia cerrara el Grupo con una victoria por 2-0 en Glasgow, entregando a Croacia una tercera derrota en cuatro salidas competitivas.

Sin un final determinante de Mario Mandzukic en un empate 1-1 contra los vecinos y rivales de eliminatoria, Serbia,  en medio del terrible recorrido en un partido dónde ambos equipos terminaron con 10 hombres, debido al inevitable mal temperamento  en esa forma, las ambiciones de Croacia en la Copa Mundial de FIFA 2014 podrían desaparecer.

El empate de las eliminatorias sin duda fue favorable para Kovic y el grupo en batalla, logrando anteponerse enormemente ante Islandia, sin embargo, esto creo una situación inusual para esta relativamente joven Nación

Irrumpiendo en la escena internacional a mediados de la década de 1990, una generación croata de sublime talento que cuenta con jugadores de la talla de Davor Suker y Zvonimir Boban se ganó el corazón de los aficionados en todo el mundo en su camino a la semifinal de Francia 1998, derrotando a Alemania 3-0 antes de caer ante los anfitriones y el futuro campeón.

Croacia no pudo negociar la fase de grupos en 2002 y 2006, mientras que  para el año 2010, un grupo de jugadores quizás alcanzarán su punto máximo. Hace dos años en la clasificación de la Eurocopa 2008 a costa de Inglaterra, ganó sus tres primeros partidos en un buen torneo.

Kovac fue capitán de ese equipo, jugando al lado de su hermano Robert quien ahora sirve como su asistente y muchos de sus compañeros de equipo permanecen.

Las señales no eran buenas en un tenso partido de ida sin goles, donde Croacia no pudo capitalizar la tarjeta roja de Olafur Skulason , objetivo que se convirtió en una exhibición dominante cuando más importaba en Zagreb.

Mandzukic la estrelló en el palo, su compañero de ataque eficaz Ivica Olic anotó frente a la meta del Bayern Munic, el delantero pasó de héroe a villano, cuando su estocada imprudente sobre Johann Gudmundsson valió una roja directa antes del descanso.

Darijo Srna, uno de los mejores del 2008, anotó en la esquina inferior al inicio del segundo periodo para sellar una victoria por 2-0.

La tarea de Kovac es redescubrir el hábito de ganar,  que vio Croacia  por un  golpe de capa y espada ante Bélgica durante los primeros cinco partidos del grupo, de pie como el único equipo para tomar un elemento de tensión de los hombres de Marc Wilmots que cae sobre dicho período,  Ivan Perisic marcó un gol tempranero en Bruselas para establecer el 1-1..

Luka Modric y Mandzukic  tienen una suspensión en el inicio del 2014 en la  fase de grupos de la Copa Mundial. Son jugadores que operan en el pináculo del fútbol europeo y tienen  un impacto decisivo en cualquier partido.

Sigue la sospecha de que a Croacia le falta luchar. Un mediocentro defensivo de primera clase en su época de jugador, Kovac parece un hombre tan buen como cualquier otr para resolver este enigma.

COPA DEL MUNDO DE LA FIFA 2014: INGLATERRA

El camino de Inglaterra al Mundial de Brasil no fue tan sencillo como lo sugiere el haber ganado invicto la fase de clasificación.
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England captain Steven Gerrard

No fue hasta que el capitán Steven Gerrard penetrara a través de la defensa de Polonia, a dos minutos del final, para marcar el gol y sellar una victoria por 2-0 en el último partido del Grupo H de la UEFA en un Wembley repleto que el pasaje a Brasil estuvo asegurado.

Antes del emocionante final, la campaña de Inglaterra fue consistente, pero no del todo placentera para el entrenador Roy Hodgson.

En los primeros ocho partidos de la eliminatoria, Inglaterra alternó triunfos ante los débiles Moldavia y San Marino, con empates con los rivales más complicados como Polonia, Montenegro y Ucrania, quizás el mayor enemigo de los ingleses en búsqueda el prmer puesto de la clasificación.

El triunfo más contundente llegó en marzo, cuando los de Hodgson lograron la victoria más abultada de su país desde octubre de 1987 ante San Marino en Serravalle, logrando ocho goles sin recibir ninguno.

El tremendo disparo de Ashley Young desde 30 metros fue la mejor de las ocho conquistas, mientras que Daniel Sturridge se anotó con su primer gol con la camiseta de Inglaterra.

El aburrido empate sin goles en Kiev fue la segunda igualdad de Inglaterra ante Ucrania, pero significó para los de Hodgson que, con dos victorias en los próximos dos juegos como locales ante Montenegro y Polonia, la clasificación estaría asegurada.

Después de haber sido criticado desde algunos sectores por la cautela con la que encaró la calificación, Hodgson paró un equipo más ofensivo para hacer frente a Montenegro y fue recompensado por la gran actuación del debutante Andros Townsend.

El mediocampista del Tottenham atormentó a la defensa de Montenegro toda la noche y, después de que Dejan Damjanovic redujera distancias tras el tanto de Wayne Rooney y un gol en propia puerta de Branko Boskovic, Townsend anotó un impresionante gol para asegurar el resultado, que luego Sturridge redondeó desde el punto penal para sellar el 4-1 final.

Cuatro días después, Rooney abrió el marcador por quinta vez en la eliminatoria e Inglaterra sobrevivió a la inusual mala puntería del goleador polaco Robert Lewandowski, antes de que Gerrard lograra el 2-0 tranquilizador.

A pesar del dramatismo de la última fecha, Inglaterra logró lo que normalmente hace.

Inglaterra estará en su decimocuarta Copa del Mundo, a la que sólo faltó en una de las últimas ocho ediciones, la de 1994 en Estados Unidos.

La clasificación para el Mundial de 2010 bajo la tutela de Fabio Capello fue más contundente, con nueve victorias en 10 partidos, pero Inglaterra no la pasó buen en Sudáfrica, donde necesitó de un triunfo por 1-0 ante Eslovenia para pasar con lo justo la fase de grupos antes de ser eliminado por Alemania en octavos de final con un doloroso 4-1.

Un Rooney fuera de clase fue la carta de Inglaterra para pelear esa competencia, pero el delantero de Manchester United demostró durante la fase de clasificación para Brasil 2014 que sigue siendo uno de los mejores del mundo.

Siete goles en seis partidos ubicaron a Rooney arriba en la tabla de goleadores de su país por sobre su compañero de equipo Danny Welbeck y el veterano mediocampista Frank Lampard,  con cuatro conquistas cada uno, mientras que el surgimiento de Sturridge en el Liverpool como uno de los mejores delanteros de la Premier League deja la tentadora perspectiva de que puedan formar una delantera demoledora.

Lampard y Gerrard siguen siendo fundamentales para el mediocampo de Inglaterra, aunque una generación más joven encabezada por el dúo del Arsenal Jack Wilshere y Alex Oxlade-Chamberlain, Tom Cleverley, de Manchester United y Ross Barkley, del Everton, está sumando experiencia y hace méritos como para ganarse un lugar, lo que demuestra la cantidad de variantes que tiene Hodgson para elegir, luego de haber usado 32 jugadores durante la calificación.